Zayn Malik nasce il 12 gennaio 1993 a East Bowling, Bradford. Figlio di padre inglese-pakistano, Yaser, e di madre inglese, Tricia Malik, ha tre sorelle: Doniya, più grande, Waliyha e Safaa, più piccole. Zayn ricorda di essere cresciuto in una famiglia numerosa con molti zii e zie,tutti sposati e con dei figli quindi sempre in mezzo a dei cugini. E' cresciuto in mezzo alle donne,e quindi,a suo dire,questo ha inciso molto sul suo carattere,per la sensibilità e la vanità. Si ritiene un ottimo fratello per le sue sorelle più piccole. Da piccolo era un bambino iperattivo,non stava mai fermo e sempre a caccia di scherzi e nuovi giochi. E' sempre stato bravo in inglese  e ricorda di avere imparato a leggere quando era molto piccolo e a otto anni leggeva bene quasi quanto uno di diciotto. Ha fatto l'esame d'inglese di terza media un anno prima prendendo il massimo dei voti. Zayn si ritiene un ottimo disegnatore e ha sempre amato disegnare. Il nonno di Zayn,Mohammed è Pakistano. Intorno ai dodici-tredici anni ha iniziato a pensare molto al suo aspetto e ai suoi capelli. Ha sempre amato la musica e cantare è sempre stata la sua passione.  Si presenta nel 2010 ai provini di Xfactor come cantante solista per la settima serie dello show, inizialmente la sua audizione non fu trasmessa dalla tv britannica, ma andò in onda durante The Xtra Factor che mandava in onda tutti i provini scartati dalla trasmissione e fu proprio grazie a questo programma che viene notato dal pubblico e riesce a partecipare al Bootcamp.
È dipendente dal fumo di sigarette e ha sette tatuaggi: il nome di suo nonno (Walter) in arabo sul petto, lo ying yang sul polso, le dita incociate sul braccio, una frase in arabo tra la spalla e il collo e il simbolo cinese "born lucky" sullo stomaco(ora modificato,adesso l'ha sostituito con un cuore completamente nero).